Toyota laisse la porte ouverte au retour de Kenta Yamashita

Le champion SUPER GT et vainqueur de la course Super Formula, Yamashita, a été le premier pilote sélectionné pour le programme de développement des pilotes “WEC Challenge” de Toyota, et a eu la chance de courir dans la série mondiale de voitures de sport pour l’équipe LMP2 High Class Racing en 2019-2020.

La campagne a culminé avec une première apparition aux 24 Heures du Mans, et a également inclus une sortie dans la voiture TS050 Hybrid LMP1 de Toyota (photo ci-dessous) lors du test officiel des recrues du WEC de Bahreïn.

Pour la saison 2021, Yamashita a choisi de retourner à la course au Japon à plein temps après un an hors SUPER GT – au cours duquel il a brièvement déménagé à Cologne en Allemagne, près de la base WEC de Toyota, avant la pandémie de COVID-19.

Néanmoins, le directeur de l’équipe Toyota, Rob Leupen, pense que son expérience LMP2 avec Yamashita en valait la peine et est prêt à la répéter avec un autre pilote à l’avenir – ou même avec Yamashita lui-même.

“Le LMP2 est une catégorie précieuse pour monter en LMH [Hypercar]”, a déclaré Leupen à Motorsport.com. « Nous l’avons vu avec de nombreux chauffeurs, par exemple, si [Toyota reserve driver Nyck] de Vries finirait en LMH, ce sera la même histoire.

“Cela se produit et cela continuera d’être le cas, je pense. Si vous êtes intéressé par un siège de travail de haut niveau en endurance, il est important d’y avoir été [in LMP2].

« Et je pense que nous pouvons également dire que si Kenta réévaluait sa position, alors je demanderais à mes collègues japonais de voir comment nous pourrions le rendre à nouveau disponible.

« Sans aucun doute, Kenta est un pilote très rapide. C’est la première chose.

Leupen a ajouté qu’il n’avait aucun scrupule à accepter la décision de Yamashita de refuser la possibilité de rester en Europe après la saison 2019/20.

“C’est un risque que nous devons prendre”, a-t-il déclaré. « Et les conducteurs sont comme des gens normaux : s’ils n’aiment pas ce qu’ils font, ils cherchent une autre opportunité. S’ils décident qu’ils veulent se concentrer davantage sur la série qu’ils font déjà, ça va. Cela fait partie du libre choix.

Contacté par Motorsport.com pour une réponse aux commentaires de Leupen, Yamashita a réitéré que l’ajout d’un titre Super Formula à son titre SUPER GT 2019 reste sa priorité absolue avant tout retour en WEC.

“Bien sûr, j’aimerais réessayer de courir en WEC”, a déclaré le pilote de 26 ans. « Mais avant tout, je veux vraiment devenir champion en Super Formula.

“Je veux obtenir des titres à la fois en Super Formula et en SUPER GT, puis réfléchissez-y attentivement.”

La décision de Yamashita de rester au Japon en 2021 a ouvert la porte à son compatriote Ryo Hirakawa pour tester l’équipe Toyota WEC et remplacer par la suite Kazuki Nakajima pour la saison 2022.

Hirakawa a rejoint Sébastien Buemi et Brendon Hartley à bord de la gamme Toyota #8, le trio remportant les honneurs aux 24 Heures du Mans plus tôt ce mois-ci.

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Leupen a qualifié la décision de remplacer Nakajima, qui joue désormais un rôle dans les coulisses de Toyota Gazoo Racing Europe après la fin de sa carrière de pilote de haut niveau, avec Hirakawa, 28 ans, de “décision logique” et a suggéré que d’autres le soient. susceptibles de suivre du Japon à l’avenir.

“Si vous dites que vous voulez continuer avec des pilotes plus jeunes, Ryo était celui à prendre”, a-t-il déclaré. “Il y en a d’autres qui pourraient potentiellement être très bons, donc à long terme, Toyota s’occupe du plan de succession du côté des pilotes.

“Nous avons Kazuki, Kamui [Kobayashi] et d’autres personnes qui regardent très attentivement [at drivers in SUPER GT and Super Formula], tout comme nous le faisons avec nos chauffeurs européens. Donc, s’il y a des candidats, ils passeront par notre processus et nos procédures de sélection.

“Je pense qu’il est important de maintenir cela, comme nous l’avons fait avec Ryo, qui a subi de nombreux tests.”

Outre Yamashita, Sho Tsuboi, Ritomo Miyata et Sena Sakaguchi sont d’autres candidats de premier plan pour une opportunité en WEC dans l’écurie nationale Toyota, qui ont tous manifesté leur intérêt pour la catégorie.

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