Quand Josh Gibson et Buck Leonard sont entrés au Hall of Fame

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“Réveille-toi, papa”, a déclaré Josh Gibson Jr., “tu viens d’arriver.”

Avec ces mots à Cooperstown, NY il y a un demi-siècle dimanche, le jeune Gibson a accepté la plaque qui a accueilli son défunt père, Josh Gibson, au National Baseball Hall of Fame, avec une autre star de la Negro League, Buck Leonard.

Les deux hommes, qui ont joué pour les Homestead Greys et étaient connus sous le nom de “Black Babe Ruth” et “Black Lou Gehrig”, n’ont jamais eu de chance dans les ligues majeures. Mais en août 1972, ils sont devenus les premiers joueurs exclusivement de la Negro League intronisés à Cooperstown.

Gibson, le meilleur frappeur de la Negro League de tous les temps, est décédé d’un accident vasculaire cérébral à 35 ans en janvier 1947, trois mois seulement avant que Jackie Robinson ne franchisse la barrière des couleurs du baseball. Leonard, qui a eu 40 ans cette saison-là, a pris sa retraite un an plus tard.

“Nous, dans les ligues noires, pensions que nous aurions pu et aurions dû être dans les majors, mais ce n’était pas censé l’être”, a déclaré Leonard dans son discours d’acceptation en ce jour d’été nuageux il y a 50 ans, un mois avant son 65e anniversaire. « … Nous sentions que nous apportions aussi quelque chose au baseball. Nous jouions avec un ballon rond et des battes rondes, et nous aimions ça et aimions jouer – parce qu’il n’y avait pas beaucoup d’argent dedans. Mon entrée est quelque chose que je n’aurais jamais pensé arriver.

Gibson, un receveur, et Leonard, un joueur de premier but, ont propulsé une équipe des Greys « Murderers ‘Row », qui a dominé la Ligue nationale noire dans les années 1930 et 1940. Les Gris ont partagé leur temps entre DC et Pittsburgh, devançant souvent les Sénateurs de Washington dans leur propre stade de baseball, le Griffith Stadium.

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Le duo a été intronisé avec six autres joueurs, dont le lanceur des Dodgers Sandy Koufax et le receveur des Yankees Yogi Berra.

“Ils n’auraient guère pu être plus représentatifs de Melting Pot USA”, écrivait le Sporting News à l’époque, décrivant les cinq intronisés vivants. « Humbles et reconnaissants, ils se tenaient devant un micro dans une petite ville typiquement américaine. … Un Juif de New York, un Italien du Missouri, un Écossais-Irlandais-Indien de l’Alabama, un Espagnol de Californie et un Noir de Caroline du Nord.

Gibson et Leonard n’étaient que les quatrième et cinquième joueurs noirs à entrer au Temple de la renommée, après Robinson (1962), ses coéquipiers des Brooklyn Dodgers Roy Campanella (1969) et Satchel Paige, qui en 1971 est devenu le premier joueur intronisé par le Comité des anciens combattants de la Ligue noire. (Tous les trois avaient joué dans les ligues noires, mais Paige était la seule des trois à y avoir joué la majeure partie de sa carrière.)

Certains reportages ce jour-là ont caractérisé Gibson et Leonard comme, au mieux, des acteurs de soutien. Dans son récit sur l’intronisation, le New York Times a rapporté“Dans un mélange parfaitement approprié de sentiment, d’humour et de brièveté, Yogi Berra, Sandy Koufax, Lefty Gomez et cinq personnalités moins glamour ont été intronisés au Temple de la renommée du baseball aujourd’hui.”

Cinquante ans plus tard, il serait difficile pour tout historien du baseball de considérer Gibson et Leonard comme “moins glamour” que les autres Hall of Famers. Selon baseballreference.com, Gibson a terminé avec une moyenne au bâton en carrière de 0,374, un pourcentage de slugging de 0,720 et un OPS hors des charts de 1,178. Léonard avais une moyenne au bâton en carrière de 0,345 et un OPS de 1,042.

“Josh était le meilleur frappeur auquel j’ai jamais lancé, et j’ai lancé à tout le monde,” Paige a dit en 1972, selon le Times. «Il y a eu de grands frappeurs – Williams, DiMaggio, Musial, Mays, Mantle. Mais aucun d’entre eux n’était aussi bon que Josh.

Campanella, un receveur vedette qui a joué huit saisons dans les ligues noires avant de rejoindre les Dodgers en 1948, a déclaré au Sporting News, “Chaque fois que je jouais dans une équipe d’étoiles dans les ligues noires avec Josh, il était le receveur. J’ai joué en troisième base. Tout ce que je pouvais faire, Josh pouvait faire mieux.

“Dommage que cette Gibson soit un homme de couleur”

Gibson et Leonard, bien sûr, ne sont pas sortis de nulle part. Lors de l’entraînement du printemps 1939, l’ancienne star des Sénateurs de Washington, Walter Johnson, l’un des meilleurs lanceurs de l’histoire du baseball, a regardé Gibson jouer dans un match à Orlando, puis s’est extasié auprès de la chroniqueuse sportive du Washington Post, Shirley Povich, qui l’a cité :

“Il y a un receveur que n’importe quel club de la grande ligue aimerait acheter pour 200 000 $. J’ai déjà entendu parler de lui. Il s’appelle Gibson. Ils l’appellent “Hoot” Gibson, et il peut tout faire. Il frappe cette balle un mile. Et il attrape si facilement qu’il pourrait tout aussi bien être dans un fauteuil à bascule. Se lance comme un fusil. [Yankees star] Bill Dickey n’est pas un aussi bon receveur. Dommage que ce Gibson soit un homme de couleur.

Povich a ajouté: “C’était l’impression générale parmi les Nats qui ont vu le match.”

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Le propriétaire des Sénateurs, Clark Griffith, est arrivé à la même conclusion quelques années plus tard, bien qu’il ait fait baisser un peu le prix. “Il y a un receveur qui vaut 150 000 $ de l’argent de n’importe qui en ce moment. Si j’avais pu l’avoir, je l’aurais poursuivi il y a quelque temps ! il a jailli au Post en 1942. Griffith s’est souvenu avoir vu Gibson frapper quatre circuits dans un programme double l’année précédente, dont l’un était la balle la plus longue jamais frappée au Griffith Stadium.

Et pourtant, Griffith a résisté à la pression des journalistes noirs tels que Sam Lacy pour signer Gibson et d’autres joueurs noirs – et améliorer instantanément son équipe médiocre. Leonard a rappelé qu’un jour vers 1942, Griffith a demandé à le rencontrer ainsi que Gibson, selon un 1988 Post-histoire de John B. Holway, adapté de son livre «Blackball Stars : Pionniers de la Ligue noire.”

Lors de cette réunion, se souvient Leonard, Griffith a mentionné la campagne des journalistes sportifs noirs pour les inscrire sur la liste des Sénateurs et a déclaré : « Eh bien, laissez-moi vous dire quelque chose : si nous vous obtenons les garçons, nous aurons les meilleurs. Ça va briser votre ligue. Maintenant qu’en pensez-vous ?

Leonard a déclaré qu’ils avaient répondu qu’ils seraient heureux de jouer dans les ligues majeures, mais qu’ils laisseraient aux autres le soin de défendre leur cause. Selon Holway, le duo n’a plus jamais entendu parler de Griffith.

Il y a deux ans, la Baseball Writers’ Association of the America voté de retirer le nom de l’ancien commissaire Kenesaw Mountain Landis des plaques MVP. Il n’y avait pas de joueurs noirs dans les ligues majeures pendant son long mandat en tant que premier commissaire du sport, de 1920 à 1944. Aujourd’hui, la Fondation Josh Gibson a un campagne pour renommer le MVP pour Gibson.

“Nous savons tous que Kenesaw Mountain Landis a refusé à plus de 3 400 hommes la possibilité de jouer dans les ligues majeures”, a déclaré le directeur exécutif du groupe, Sean Gibson, arrière-petit-fils de Josh Gibson, lors d’un récent entretien téléphonique. “Donc, avoir le nom de Josh Gibson sur le MVP Award ne représenterait pas seulement Josh Gibson, mais cela représenterait les 3 400 hommes qui se sont vu refuser la possibilité de jouer dans les majors. C’est plus important que Josh Gibson. Josh porte ces gars sur ses épaules.

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Il a ajouté que ce serait une «justice poétique» pour un joueur privé de la possibilité de jouer dans les ligues majeures pour remplacer un commissaire qui avait été un obstacle.

Sean Gibson a déclaré que son grand-père, qui a accepté la plaque du Temple de la renommée pour Josh Gibson, a toujours crédité la star des Red Sox de Boston, Ted Williams, pour avoir ouvert la porte à des joueurs tels que Gibson pour faire le Hall. Dans son 1966 Discours d’intronisation au Temple de la renomméeWilliams a déclaré: “J’espère qu’un jour les noms de Satchel Paige et Josh Gibson pourront d’une manière ou d’une autre être ajoutés comme symbole des grands joueurs noirs qui ne sont pas ici uniquement parce qu’ils n’ont pas eu leur chance.”

“Cinq ans plus tard, Satch entre en 1971”, a noté Gibson. « L’année suivante, 1972, c’est Josh. Mon grand-père a toujours donné du crédit à Ted Williams, car il pense que si Ted Williams ne mentionne pas Josh Gibson et Satchel Paige dans son discours, il ne sait pas si cela se produit aussi vite.

Gibson a déclaré qu’il pensait que les antécédents de Williams – sa mère était mexicaine – l’avaient aidé à ressentir de la compassion pour les joueurs de la Negro League. Un autre facteur était que Williams voyait des joueurs noirs lors de matchs de barnstorming contre les Negro Leaguers.

“Donc, il connaissait le talent”, a déclaré Gibson. “Il savait à quel point ces gars étaient formidables sur le terrain.”

«Ted a pris la parole; personne d’autre n’a pris la parole », a-t-il ajouté. «Nous sommes donc très reconnaissants pour cela. Son discours n’a duré que trois minutes. Et pour lui, inclure ce petit morceau du gâteau, de Josh et Satch, était énorme pour nous.

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