Lesley Visser sur sa carrière pionnière, de John Madden à la chute du mur de Berlin

Cela prendrait quelques paragraphes lister toutes les premières réalisé par Lesley Visser dans la diffusion sportive.

Visser est le seul animateur sportif – homme ou femme – à avoir travaillé sur la diffusion en réseau du Super Bowl, des Jeux olympiques, des World Series, des finales de la NBA, de la Triple Crown, du tournoi de basketball masculin Final Four, de l’US Open et du Championnat du monde de patinage artistique. Le 24 mai, au Frederick P. Rose Hall du Jazz at Lincoln Center à New York, elle sera récompensée pour sa carrière par le Sports Emmys’ Lifetime Achievement Award. Visser est apparu mon podcast de médias sportifs cette semaine pour une conversation de près d’une heure sur sa carrière. Vous trouverez ci-dessous quelques points saillants de notre conversation.

Parlez-moi du voyage de pêche sur glace que vous avez fait avec John Madden et son équipe dans le Minnesota avant le Super Bowl de 1992 ?

Le simple fait d’être avec lui était une telle aventure. J’ai toujours pensé qu’il était comme un Mark Twain moderne. Il était un grand observateur et un grand communicant. Nous serions dans ce bus et s’il voyait des lumières dans un champ, nous nous arrêterions pour, disons, un match de softball entre filles. Ou si quelqu’un a dit, si vous faites juste 40 milles dans cette direction, il y aura un super restaurant mexicain. On irait juste s’arrêter. Vous aviez le fameux Chuy’s à l’extérieur d’El Paso, où ils avaient un coin pour lui. … John est né à Austin, Minnesota, qui est la patrie du SPAM. J’ai trouvé cela parfait pour l’homme de tous les jours. John a dit que nous devions aller pêcher sur la glace, mais nous devions d’abord tous aller chercher les tenues. Nous sommes allés dans un magasin d’attirail et d’appâts et nous avons tout obtenu. C’était [producers] Richie Zyontz et Lance Barrow et je pense que Joe et Mike, les fils de John, étaient du voyage. Nous avons conduit vers le nord jusqu’à Mille Lacs, où se trouvait le lac gelé. Le Madden Cruiser est allé jusqu’au bord du lac, puis nous nous sommes tous éloignés en traînant les pieds. John ne voulait pas que nous ayons ces cabanes chauffantes dans lesquelles les gens du Minnesota s’asseyaient même, John a dit, non, c’étaient pour les gens de mauvaise réputation. Nous avons dû nous asseoir sur ces seaux retournés. Bien sûr, nous n’avons rien attrapé. Nous n’avions aucune idée de ce que nous faisions. Un gars d’une cabane chauffée nous a donné du poisson qu’il a pêché et nous l’avons fait frire sur le Madden Cruiser. Lance sait cuisiner. Nous les avons donc fait frire en retournant à Minneapolis et nous avons tous dit, le meilleur poisson que nous ayons jamais mangé.

Vous avez écrit pour le Boston Globe pendant 12 ans, n’est-ce pas, avant de travailler à la télévision ?

Et c’est. Quand j’ai commencé à CBS, le Globe me gardait toujours. Le Globe était l’endroit. Quand j’ai commencé à imprimer, la télévision était l’autre type. J’ai donc travaillé pour CBS et le Globe pendant environ six ans.

Vous avez écrit pour The Globe alors qu’il y avait très peu de femmes rédactrices sportives à plein temps dans les grands journaux. Pour ceux qui sont nés après 1995, pouvez-vous leur donner une idée de la difficulté d’être une femme dans le sport à cette époque dans un endroit prestigieux comme le Boston Globe ?

Oui. J’ai toujours été la seule femme. Le Boston Globe a pris un gros risque. Je suis allé au Globe grâce à une bourse de la Fondation Carnegie. Ce n’est pas les années 1800. C’était en 1973. Je l’ai gagné alors que j’étais à l’université de Boston College et ils ont été donnés à 20 femmes américaines qui voulaient occuper des emplois à 95 % masculins. Maintenant, c’était tous des emplois de cols blancs. Les femmes commençaient tout juste à fréquenter la faculté de droit et la faculté de médecine. Pour donner une certaine perspective, je ne pouvais pas avoir ma propre carte de crédit à mon nom avant le milieu des années 1970. J’ai toujours voulu couvrir le sport. Alors je suis allé au Globe avec l’allocation Carnegie. J’étais nerveux comme tout. Nous sommes en 1974, et j’y suis stagiaire, et c’était les Yankees de 27. C’était Bob Ryan au basket, Peter Gammons au baseball, Will McDonough au football et Bud Collins au tennis. C’était fou, non ?

La bonne nouvelle, c’est que j’ai été formé très tôt à un très haut niveau, et ils m’ont donné de grandes responsabilités. J’ai dû tenir ma promesse parce que j’ai continué à recevoir des affectations. Ils ont fait de moi la première femme à couvrir le NFL comme un battement. la patriotes pensais que je venais de Mars. Je n’étais pas une tempête, le genre de personnalité des barricades. J’ai utilisé l’humour comme mécanisme par défaut ou j’ai pensé, oh mon Dieu, ça doit être bizarre pour eux aussi. Mais bien sûr, il n’y avait pas de dispositions pour l’égalité. J’ai fait toutes les interviews dans les parkings, qu’il pleuve ou qu’il gèle. Dans un vestiaire aujourd’hui, tout le monde colle un micro au même endroit. Ensuite, tout était sur moi. Madden m’a dit des années plus tard que j’avais été pris dans un “aller-retour” (qui est un itinéraire de football) parce que je devais soit décider de faire venir Terry Bradshaw, qui monte sur le Steelers autobus. ou Steve Grogan, le quart-arrière des Patriots, va vers sa voiture alors dois-je l’attraper? C’était en fait un très bon terrain d’entraînement. Je veux dire, j’en avais une vision optimiste plutôt que, pourquoi moi ? Je ne voulais pas me plaindre à la NFL parce qu’ils pourraient dire, oh, voyez une femme ne peut pas le faire. Je ne voulais pas me plaindre au Globe. Mais, je veux dire, il n’y avait même pas de toilettes pour femmes dans la tribune de presse.

J’ai parlé à Claire Smith à quelques reprises à propos de ça. Elle a toujours été redevable aux athlètes comme Steve Garvey qui est sorti du vestiaire pour lui parler. C’est presque incroyable que vous ayez pu copier des fichiers.

Eh bien, c’était une véritable frontière à l’époque, Claire étant parmi les plus grandes. Je veux dire, avec toutes ces premières femmes, nous avions l’habitude de dire que nous aurons réussi quand nous ne serons pas seulement sur la liste des cartes de vacances de l’autre, parce que nous étions environ quatre. Mais ça oui, c’était une vraie navigation. Je me souviens de onze avec Dale Murphy, que tout le monde aime et est un gars formidable. Dale Murphy était fort dans sa foi et ne pensait pas que les femmes devraient avoir un accès égal. Dale a dit que si elle venait au clubhouse, je ne parlerais à personne. Cela a fait de moi le méchant. Mais que Dieu vous bénisse, comme Claire avait Steve Garvey, Dave Anderson et Peter Gammons sont restés dehors avec moi. La gentillesse des pas si étrangers. Mais oui, c’était beaucoup de navigation à l’époque. Je veux dire, comme Claire, nous avons tous des tissus cicatriciels. Mais mon père a grandi à Amsterdam sous les nazis. Alors je me disais, d’accord, c’est dur, mais…

Je n’avais évidemment pas peur d’être un pionnier ou un précurseur. Phyllis George était une grande amie à moi. Phyllis et moi parlions en fait du courrier haineux que nous recevions quand j’étais au Globe et qu’elle était à CBS. Elle a dit : « Écoute, fais comme ça. C’est beaucoup plus rapide juste pour lire les bonnes lettres. On en rirait. [Former CBS Sports executive producer] Ted Shaker m’a dit – et je dois tant d’opportunités à Ted Shaker – il a dit : « Lesley, nous avions une femme, une femme formidable, Phyllis, qui connaissait la télévision, mais le sport n’était pas sa force. Alors cette fois, nous voulons embaucher une femme qui connaît le sport et nous vous apprendrons la télévision. J’ai pensé, d’accord, un tout nouvel ensemble de muscles à fléchir. J’ai couvert tous les sports qu’ils pratiquent. J’ai appris beaucoup de leçons lorsque la télévision en réseau n’était que quelques chaînes et j’ai fait mes erreurs devant tout le monde.

J’ai lu que CBS vous avait envoyé couvrir la chute du mur de Berlin. Comment quelqu’un qui est connu pour le sport peut-il couvrir l’un des moments phares de l’actualité du 20e siècle ?

Dan Rather avait débuté dans le sport. Walter Cronkite faisait du sport. Ronald Reagan faisait du sport. Si vous pouvez couvrir les sports, qui sont en direct, cela signifie que vous pensez à la date limite. J’encourage cela lorsque je parle dans les collèges – les jeunes devraient tout lire, pas seulement le silo de leur équipe de basket-ball ou la NFL. Si vous lisez tout, cela vous donne une perspective. Quand j’ai commencé au Globe, personne ne s’était spécialisé en communication. Tout le monde était histoire, politique, anglais, littérature. Ma petite tranche de couverture était de savoir comment le sport allait changer. Katarina Witt avait été le beau visage du socialisme. Elle vivait vraiment dans un monde occidental mais son appartement n’était pas loin du Mur. Alors Ted Shaker a dit, d’accord, comment les choses vont-elles changer en Allemagne de l’Est une fois la réunification réalisée ? C’était stupéfiant de passer par Checkpoint Charlie. Traverser, c’était comme passer de la couleur au noir et blanc. C’était un demi-mille. Tout d’un coup, les bâtiments étaient ternes et les gens étaient entassés, le papier toilette était comme du papier de verre. Ils ont marché juste pour franchir cette porte de Brandebourg et sentir et respirer la liberté.

Ça vous manque d’être sur la touche ? Ça vous manque d’être dans l’arène pour faire ce que vous avez fait pendant tant d’années ?

Non. J’ai l’impression d’être retourné dans le futur. Je fais juste des histoires maintenant. Je viens de faire une énorme interview avec Donna de Varona pour le titre IX à venir. Elle a pilonné ces salles du Congrès pendant des années. J’en ai fait un avec Mark Cuban l’année dernière. Saviez-vous que Mark Cuban voulait acheter le Big Ten ? Il a une vision originale. Donc non, j’ai l’impression que maintenant c’est un retour vers le futur comme quand je faisais ces gros plats à emporter au Globe. J’adore faire un podcast. Madden m’a dit : Tu vas adorer ça parce que tu as des conversations où tu apprends des choses. Scott Greenstein est le président de Sirius XM, un gars formidable. Il a appelé et a dit : “D’accord, il est temps pour vous de faire un podcast.” J’avais été sur un bon nombre d’entre eux. J’ai dit, écoutez, je ne suis pas une personne à chaud. Cela ne m’intéresse pas tant que ça. Je veux dire, je l’observe. Ce n’est pas mon style, mais je pense que Stephen A. Smith et [Chris] Chien enragé [Russo] sont un cri. Je suis dans l’entreprise d’apprendre autant que je pense que je peux offrir. J’aimerais avoir juste des conversations avec les gens. Il a dit super. Donc c’est sur Sirius XM et ça s’appelle En conversation avec Lesley Visser. J’ai eu vraiment un large éventail de tout le monde, de Billie Jean King à Ray Allen en passant par Jason Clarke, qui a joué Jerry West dans Winning Time.

Vous avez voyagé avec Madden à une époque pré-médias sociaux. C’était une rock star pour son époque. S’il revient environ 25 ans plus tard, est-ce la même chose ? Le monde dans lequel nous vivons maintenant, peut-être qu’il y a tellement de reportages sur lui qu’il en a le retour.

Ouais, c’est intéressant tu dis parce que nous vivons dans un excès d’information. Mais je pense que grand est grand. Al Michaels aurait été formidable il y a 25 ans et le sera probablement encore dans 25 ans. Bob Costas est toujours considéré comme si génial, et ils opèrent dans le monde d’aujourd’hui. John était tellement original…

Vous avez probablement entendu cette histoire. Nous restions toujours au Ritz à Chicago et il s’asseyait là dans le hall parce qu’il aimait voir les gens, parler aux gens. Alors un Britannique est venu vers lui et lui a dit, écoutez, je vis en Angleterre, mais je reçois des enregistrements de vos matchs et je dois juste dire que je vous apprécie beaucoup. John était comme, wow, vraiment, plutôt cool. Plus tard, il a dit à son agent, Sandy Montag : « Il y avait un type intéressant qui est venu vers moi, mais il avait l’air un peu bizarre avec ces grosses lunettes. Et Sandy a dit, “c’était Elton John.”

(Photo : Michael Loccisano/Getty Images)

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