La route de NASCAR vers les séries éliminatoires commence : scénarios, courses et pilotes à surveiller

NASCAR revient de sa seule pause de la saison ce week-end au Nashville Superspeedway. La course de dimanche représente la première des 10 qui composent le reste de la saison régulière qui se termine avec la finalisation du champ des éliminatoires de 16 pilotes. Alors que nous nous dirigeons vers cette course décisive vers les séries éliminatoires, voici un aperçu des scénarios, des pilotes et des courses à surveiller.

lignes d’histoire

Playoffs

Comme toujours à ce stade de la saison, les séries éliminatoires sont au cœur de toutes les préoccupations. Qui se qualifie et qui manque sera discuté à plusieurs reprises au cours des 10 prochaines semaines.

Que cette saison ait été aussi imprévisible que jamais dans la mémoire récente – y compris quatre premiers vainqueurs (Austin Cindric, Chase Briscoe, Ross Chastain et Daniel Suárez) – ne fait qu’accentuer le drame dans ce qui devrait être une conclusion fascinante de la saison régulière.

Ajoutant encore à l’imprévisibilité, la liste des courses à venir propose un éventail de pistes différentes, créant un réel potentiel pour que des gagnants surprises émergent et bouleversent vraiment le champ des séries éliminatoires. Road America, Atlanta, Indianapolis, Watkins Glen et Daytona devraient tous être considérés comme des pistes génériques. Et avec 12 pilotes différents ayant déjà remporté des courses, le potentiel existe toujours, bien que peu probable, qu’il puisse y avoir plus de vainqueurs pendant la saison régulière que de places en séries éliminatoires disponibles.

Qui est le favori du championnat ?

Au sujet des séries éliminatoires, nous avons maintenant généralement une assez bonne idée de qui devrait être considéré comme le ou les favoris du championnat. Parfois, ce statut s’avère inexact (voir 2020 : Kevin Harvick s’enfuit avec la couronne des points de la saison régulière puis ne parvient pas à dépasser la demi-finale) tandis que d’autres fois, cette étiquette est sur la marque (voir 2021 : Kyle Larson domine la saison régulière, puis suivi en remportant cinq des 10 courses éliminatoires en route vers le titre).

Jusqu’à présent, cette saison régulière a offert peu de clarté. Aucun pilote n’est apparu comme une menace constante pour gagner chaque semaine. À plusieurs reprises, Larson, Chase Elliott, William Byron, Denny Hamlin, Kyle Busch, Joey Logano, Ross Chastain et même le sans victoire Ryan Blaney ont donné l’apparence d’être dignes du statut de favori. Et pourtant, chacune de ces équipes de pilotes a des lacunes notables qui donnent à réfléchir si elles peuvent organiser une course de championnat.

L’introduction de la voiture Next Gen a largement facilité cette inconnue. Les équipes cherchent toujours comment tirer le meilleur parti de la vitesse d’une voiture construite en grande partie avec des pièces fournies par des fournisseurs tiers, ainsi que des limitations sur les modifications que les chefs d’équipe et les ingénieurs peuvent apporter à la voiture. Sans surprise, les performances des équipes ont énormément évolué de semaine en semaine. Par exemple, la plus longue séquence de classements parmi les 10 premiers du leader des points Elliott ne compte que cinq courses, qui ont ensuite été suivies de trois classements consécutifs de 21e ou pire. Ross Chastain, deuxième, a sept meilleurs top cinq dans la série, bien que ceux-ci soient compensés par quatre finitions de 29e ou pire.

L’émergence continue de Trackhouse

Trackhouse Racing a connu une première mi-temps en petits groupes avec Chastain et Suárez se combinant pour trois victoires et les deux pilotes sont désormais en éliminatoires pour la première fois de leur carrière. Et cette victoire totale aurait facilement pu être encore plus élevée si les circonstances avaient joué différemment dans une poignée de courses.

Mais Trackhouse, dans sa deuxième année d’existence seulement, peut-il continuer son ascension d’être un nouvelle et passionnante organisation dans une centrale électrique en herbe?

La question de savoir s’ils continuent à courir avec et battre les goûts de Joe Gibbs Racing, Hendrick Motorsports et Team Penske est valable étant donné qu’il s’agit d’un tout nouveau territoire pour l’équipe appartenant à Justin Marks. Il est rare qu’une équipe sorte du milieu de peloton et ait le niveau de succès dont bénéficie Trackhouse.

Tout le monde chez Trackhouse est catégorique sur le fait qu’ils ne sont pas un feu de paille et que la mentalité au sein de l’organisation est qu’ils doivent continuer à se battre et à faire leurs preuves chaque semaine. Après la victoire de Chastain à Talladega en avril, Marks a déclaré que ses objectifs de 2022 ne concernaient pas les victoires ou le nombre de places en séries éliminatoires gagnées, et que le succès serait mesuré en «s’assurant que chaque semaine nous nous améliorons et que nous investissons les uns dans les autres et nous apprenez cette voiture de course et nous nous améliorons constamment.

Cet état d’esprit est admirable. Et cela fonctionne évidemment car les fondations que Marks a jetées dans la construction de Trackhouse sont celles d’une équipe qui s’efforce d’atteindre une grandeur durable. Mais après toutes les victoires, les quasi-victoires et le volume de tours menés en première mi-temps, faire un pas en arrière en seconde mi-temps va être considéré comme une déception.

“Ce que je dis aux gens, c’est que je ne suis pas surpris que nous soyons une équipe de course gagnante parce que je n’aurais pas commencé ce projet si je n’avais pas pensé, vraiment cru, que l’opportunité existait de construire une nouvelle équipe de course dans ce sport qui pourrait gagner », a déclaré Marks après la victoire de Suárez à Sonoma le 12 juin. « C’est juste arrivé très vite. Ça a été la surprise, c’est à quelle vitesse c’est arrivé.

«Pour moi, cela a aussi du sens. Nous avons des gens formidables qui travaillent si dur. La promesse de cette voiture est livrée chaque week-end. Nous avons des discussions avec l’équipe, j’ai des discussions avec moi-même et c’est comme, ‘Est-ce un moment dans le temps ou est-ce que Trackhouse est arrivé?’ Je pense que nous sommes arrivés. Lorsque vous avez autant de personnes travaillant ensemble, se soutenant mutuellement, concentrées et talentueuses, ce sont des choses qui peuvent arriver.

courses clés

Circuit automobile international de Daytona


Daytona International Speedway accueille la dernière course avant les séries éliminatoires, créant un potentiel élevé pour une fin spectaculaire de la saison régulière. (John David Mercer/USA Today)

Daytona

Au cours des deux années qui se sont écoulées depuis que NASCAR a déplacé la course estivale de Daytona du week-end du 4 juillet à la dernière course de la saison régulière, il n’y a pas eu de pénurie de drame et d’imprévisibilité pour déterminer qui fait et rate les séries éliminatoires. Attendez-vous à plus du même 27 août. Peut-être encore plus selon ce qui se déroule au cours des neuf courses précédant la finale de la saison régulière.

indianapolis

La course inaugurale sur le circuit routier d’Indianapolis Motor Speedway a été un succès l’année dernière – tout simplement pas de la manière dont Roger Penske, propriétaire de NASCAR ou d’IMS, l’avait envisagé. Des modifications ont depuis été apportées à la limitation du parcours dans l’espoir d’éviter les problèmes qui ont gâché la course de l’an dernier. Mais on ne peut s’empêcher de se demander si le parcours routier s’avère à nouveau problématique pour les stock cars, NASCAR et Penske se sentiront-ils obligés de ramener la course sur l’ovale d’IMS en 2023 ?

Pocono

La voiture Next Gen de NASCAR a fait des merveilles en améliorant considérablement la qualité des courses à Fontana, Charlotte et sur d’autres pistes où, ces dernières années, l’action n’avait pas été la plus passionnante. Pocono a vraiment besoin de vivre un type de transformation similaire. Le site de Pennsylvanie n’a plus qu’une seule date de Coupe après en avoir eu deux de 1982 à 2021 et doit ébranler sa réputation d’être plus connu comme une piste où les courses sont décidées par stratégie plutôt que par une excitation pleine d’action.

Pilotes sous le feu des projecteurs

Kevin Harvick


Dans les séries éliminatoires chaque année depuis 2010, Kevin Harvick se retrouve à l’extérieur à la recherche de cette année. (Stan Szeto/États-Unis aujourd’hui)

Kevin Harvick

Depuis qu’il a rejoint Stewart-Haas Racing en 2014, Harvick n’a jamais été dans cette position où à la fin de la saison, il s’est retrouvé du mauvais côté de la ligne de démarcation des séries éliminatoires. À la sortie de la pause, il se retrouve à sept points de retard sur Aric Almirola pour la place de transfert provisoire, créant la possibilité réelle que Harvick rate les séries éliminatoires pour la première fois depuis 2009. La frustration est aggravée par une séquence sans victoire qui remonte au 1er septembre. 2020.

Tyler Red Dick

Plus d’une fois cette saison, Tyler Reddick a eu une voiture assez rapide pour gagner. Cependant, pour des raisons à la fois sous son contrôle et hors de son contrôle, le pilote Richard Childress Racing a un zéro dans la colonne des victoires. Cela devra probablement changer s’il veut participer aux séries éliminatoires pour une deuxième année consécutive. Pour atteindre cet objectif, Reddick doit arrêter de presser, pousser sa voiture au-delà de ses limites et transformer d’excellentes finitions potentielles en résultats désastreux de perte de points.

Bubba Wallace

Avec 23XI Racing entrant dans sa deuxième année et l’ajout du vétéran Kurt Busch pour agir en tant que mentor, on s’attendait à ce que Bubba Wallace se qualifie pour les séries éliminatoires, ou du moins soit dans le coup pour une place. Cela ne s’est pas produit. Au lieu de cela, Wallace et son équipe n ° 23 ont eu du mal à trouver de la vitesse au début de la saison. Ensuite, une fois ce problème résolu, les victoires potentielles à Kansas et à Charlotte étaient gaspillé avec des erreurs répétées sur la route des stands. Wallace se classe actuellement 25e au classement, 139 points derrière Almirola. Le déficit de points est tel que sa seule voie réaliste vers les séries éliminatoires est de trouver un moyen de gagner l’une de ces 10 prochaines courses.

(Photo du haut : Jim Dedmond/USA Today)

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