Kyle Petty de NASCAR partage la perte de son fils – “Comme un 2×4… contre ma tête”

La National Association for Stock Car Auto Racing (NASCAR) est une institution américaine. Alors que NASCAR a lutté ces dernières années sur des problèmes tels que le manque de diversité parmi les conducteurs et les propriétaires, son affinité historique pour le drapeau confédéré et son empreinte carbone importante, il reste un sport de spectateur très populaire, générant plus de 500 millions de dollars de revenus annuels. . Après une baisse de deux ans du nombre de téléspectateurs, en 2022, l’événement phare de NASCAR, le Daytona 500, a vu son audience presque doubler pour atteindre près de 8,9 millions, bien qu’encore en baisse par rapport à ses sommets historiques du début des années 2000, comme les près de 19,4 millions de téléspectateurs en 2006. Et parmi les pilotes NASCAR, Kyle Petty est connu sous le nom de “royauté”. Pilote de troisième génération, fils du pilote le plus victorieux de NASCAR, Kyle a remporté sa première course de stock-car à l’âge record de 18 ans, avant d’être battu par son propre fils Adam 19 ans plus tard. Moins de deux ans plus tard, Adam est mort dans un tragique accident d’entraînement. Dans ses mémoires, Faire un écart ou mourir (St. Martin’s Press, août), Kyle partage ses expériences sur et hors piste – en tant que pilote, PDG de Petty Enterprises, annonceur sportif et en tant que père – et parle du passé et de l’avenir de NASCAR. L’extrait suivant montre quand Kyle a entendu parler pour la première fois de l’accident d’Adam.

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Kyle Petty s’enregistre avec Adam avant que le drapeau vert ne tombe au Talladega Superspeedway en avril 2000 avant une course de la série Busch.
Kevin KanePhotographie

J’étais en Angleterre avec ma fille Montgomery Lee, regardant des chevaux gallois.

Mon fils Adam était au New Hampshire Motor Speedway avec sa Chevrolet Sprint PCS rouge et noire n ° 45. Ses gars réguliers étaient à la piste avec lui. Un jeune coureur montant et son équipage, tous de bons amis, faisant exactement ce qu’ils voulaient faire de leur vie. Le Busch 200 était fixé pour samedi. Vendredi était pour les essais et les qualifications. Tout cela m’a donné une autre raison de sourire.

Les équipes de la Coupe ont eu le week-end de congé. Pour nous, ce fut une pause de deux semaines entre le Pontiac Excitement 400 à Richmond, que Dale Earnhardt, Jr., avait remporté, devenant ainsi le premier vainqueur à répétition de la saison, et le Winston, la course des étoiles le 20 mai à Charlotte. Un moment parfait pour une escapade père-fille!

Le monde NASCAR bourdonnait à propos d’Adam depuis qu’il avait remporté une course ARCA (partie de la série NASCAR feeder du nom de l’Automobile Racing Club of America), sa toute première, à 18 ans et trois mois, le plus jeune pilote à jamais faire ça. Tu sais à qui il a battu le record ? mien. J’avais 18 ans et huit mois. Nous étions là, Adam et moi, faisant déjà nos propres traditions familiales ! Il en était maintenant à sa deuxième saison en tant que habitué de la Busch Series, impatient de passer aux courses de la Cup Series, l’événement principal de NASCAR. Personne ne pouvait dire avec certitude jusqu’où Adam pourrait aller en course. Il était beaucoup trop tôt pour spéculer. Mais quand les gens me demandaient ce que je pensais du choix de carrière de mon fils, j’avais toujours la même réponse : “Comme n’importe quel père se sent quand son adolescent quitte l’allée pour la première fois. J’espère bien qu’il reviendra sain et sauf.”

Je pensais que la ligne était drôle. Ça faisait presque toujours rire.

Cela avait été tout un printemps pour les Petty. Le 5 avril, mon grand-père, Lee Petty, le patriarche de la famille de course Petty, était décédé à 86 ans. Ce que mon grand-père avait commencé, mon père, Richard Petty, et mon oncle, Maurice Petty, l’ont poursuivi. comme une entreprise familiale ou une ferme familiale que tout ce qui est aussi grandiose que la plupart des gens le prétendaient. Les courses de stock car ont soutenu notre famille pendant plus d’un demi-siècle, ont apporté une joie incroyable dans nos vies et ont permis à Adam d’être qualifié de premier athlète professionnel de quatrième génération en Amérique. Cela sonnait bien. Mais quand on y pensait, c’était aussi un héritage terriblement lourd à transporter pour un jeune de 19 ans. Adam n’était qu’un enfant, comme quiconque le connaissait le moins du monde pouvait le voir.

Et soyons honnêtes, je n’étais pas exactement en train de les déchirer dans ma Pontiac Hot Wheels n ° 44. Jusqu’à présent, une seule fois dans le top 10 cette saison, ma 20e en tant que Coupe régulière. Mais je ne transpirais pas. La saison commençait à peine et j’avais l’impression de commencer à trouver un bon rythme. De plus, j’avais décidé dans mon esprit de cesser de conduire et de m’éloigner du chemin de mon fils car mon père, pour des raisons personnelles et financières, n’avait pas pu quitter le mien. Mon père a remporté son septième championnat NASCAR l’année où j’ai commencé. J’ai trop aimé la course pour arrêter. Je ne voulais pas faire ça à Adam. Je voulais qu’il ait toutes les chances de s’épanouir. Une fois qu’il était vraiment opérationnel, il devrait être le chauffeur Petty, je pensais.

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De gauche à droite : Len Wood, Glen Wood, Kyle Petty, Preston Miller (tenant le trophée, représentant de Ford Motorsports), Leonard Wood, Eddie Wood. Prise le 24 mai 1987. Kyle a remporté le Coca-Cola 600 au Charlotte Motor Speedway. Kyle a conduit pour les Wood Brothers.
Collection Frères de Bois

Montgomery Lee avait 14 ans et aimait les chevaux au moins autant que son frère Adam aimait les voitures de course, c’est-à-dire qu’elle les aimait vraiment, vraiment. Elle montait Western et semblait avoir un don pour ça. Elle avait une belle jument baie nommée Dawn, et elles s’étaient bien débrouillées lors de concours hippiques sérieux. Montgomery Lee voulait voir à quoi ressemblait une exposition de chevaux en Angleterre. Donc, nous allions montrer dans un château en dehors de Londres. Pour moi, c’était cette semaine par an où nous n’étions que deux.

Je ne connaissais pas grand-chose aux chevaux, et ce que je savais était entièrement du point de vue du père. Je savais que cela ne faisait aucune différence que votre fille ait un cheval à 2 millions de dollars ou un cheval à 2 dollars. Il a toujours mangé la même quantité de nourriture. Et je savais que, même si vous pensiez que l’amour de votre fille pour les chevaux allait vous coûter, vous n’en aviez aucune idée. Comme je l’ai dit à mon ami Jeff Burton lorsque sa fille a commencé à monter à cheval : « Calcule combien va coûter ce cheval et multiplie-le par 10. Prends l’argent en billets de cinq dollars et va au Banque d’Amérique bâtiment à Charlotte. Ensuite, jetez tout cet argent du toit. Ce sera beaucoup moins cher comme ça. » Jeff ne m’a pas cru, jusqu’au jour où il l’a fait. « Si seulement j’avais su », dit-il en riant. Il ne se plaignait pas plus que moi. Ma fille adorait les chevaux et son papa était de la partie.

Nous avons passé un samedi magique au concours hippique. Le beau château. Les animaux impressionnants. Les cavaliers talentueux. Le regard sur le visage de Montgomery Lee alors qu’elle comprenait tout. Un message m’attendait dans le hall quand nous sommes rentrés à l’hôtel.

“Appelle Mike Helton.”

“Comme l’air sortant d’un ballon”

Je connaissais Mike Helton depuis qu’il était directeur sportif d’une petite station de radio AM à Bristol, Tennessee, et travaillait à temps partiel dans les relations publiques au Bristol Motor Speedway. Après avoir travaillé sur des hippodromes à Atlanta; Plage de Daytona,
Floride; et Talladega, Alabama; Mike a pris un emploi chez NASCAR, où il est devenu la première personne sans le nom de France à diriger les opérations quotidiennes. Il serait bientôt nommé troisième président de NASCAR, en remplacement de Bill France, Jr. Je peux dire et je dirai ceci à propos de Mike : il était un coureur de fond en comble.

Il a sauté toutes les plaisanteries et est allé droit au but de son appel. “Adam a fait une sacrée épave”, m’a-t-il dit. “Il a été transporté à l’hôpital.”

Tu sais ce sentiment que tu ressens quand quelqu’un te donne un coup de poing dans le ventre ? Cela ne ressemblait pas du tout à ça. Cela ressemblait plus à l’air sortant d’un ballon. Je n’ai pas ressenti de douleur. Je me suis juste sentie soudainement dégonflée.

Mike ne semblait pas encore savoir grand-chose, mais il a promis : “J’appellerai dès que j’en saurai plus.”

Montgomery Lee était dans la pièce. Je suis resté dans le hall. Comme je ne savais pas encore quoi lui dire, je ne lui ai rien dit. Mike était de retour au téléphone peut-être 20 minutes plus tard.

Rappelant si vite, je savais que ça ne pouvait pas être bon.

“Mec,” dit-il, cherchant les bons mots et réalisant qu’il n’y en avait pas, “je suis vraiment désolé. Il n’a pas survécu.”

Court et précis.

Je n’ai pas posé beaucoup de questions à Mike. Je ne voulais pas vraiment connaître tous les détails. Il y aurait du temps pour ça plus tard. Tout ce que Mike a dit, c’est qu’il s’agissait d’une collision avec une seule voiture lors d’une ronde d’entraînement. Personne d’autre n’a été blessé. Qu’est-ce que j’avais vraiment besoin de savoir d’autre ?

“Merci d’avoir appelé”, ai-je dit à Mike avant de monter à l’étage pour parler à ma fille et essayer de comprendre le deux par quatre qui venait d’être claqué contre le côté de ma tête.


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Couverture de livre
Presse Saint-Martin

Adapté de Swerve or Die: Life at My Speed ​​​​dans la première famille de NASCAR Racing par Kyle Petty et Ellis Henican, publié par St. Martin’s Press.

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