Inside Nuggets couvre le voyage du MVP en Serbie

L’itinéraire a été fixé dimanche, deux jours avant le départ prévu.

Les Nuggets ont découvert que Nikola Jokic avait remporté son deuxième MVP consécutif plusieurs jours plus tôt, mais il s’avère que planifier une fête surprise internationale secrète prend du temps. L’entraîneur des Nuggets, Michael Malone, a envoyé un SMS au président de l’équipe, Tim Connelly.

“J’ai dit” Écoute, mec, personne d’autre que toi et moi ne devrait lui donner ce prix là-bas “”, a déclaré Malone. « Quoi que nous ayons à faire pour que cela se produise, allons en Serbie et remettons-lui le prix. »

Les vols ont été réservés le jour de la fête des mères.

Parmi les voyageurs – Connelly, Malone, l’entraîneur adjoint Ogi Stojakovic, l’entraîneur de force Felipe Eichenberger, le directeur des relations publiques Nick O’Hayre et le caméraman Bob Nicolai – il y a eu au moins quelques discussions sur la discrétion. Traduction : Ne portez pas d’accessoires Nuggets à l’aéroport.

À l’approche de mardi, la nouvelle du deuxième MVP consécutif de Jokic avait déjà fuité. Les Nuggets s’étaient toujours attendus à ce qu’il gagne, donc cet aspect de la surprise n’avait pas beaucoup d’importance. Ce qui importait, c’était de garder la présentation secrète.

“Nous devons être aux écuries (chevaux)”, a déclaré Connelly. “Comment allons-nous faire cela?”

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Le voyage a eu un hoquet presque immédiatement. Alors que O’Hayre passait la sécurité à l’aéroport international de Denver, son bagage à main, contenant un trophée MVP en cristal solide de 40 livres, a été signalé.

Craignant tout type d’affichage public, le sac a été fouillé dans une pièce privée, à l’abri des regards indiscrets et des caméras indiscrètes. Au-delà de cet obstacle précoce, les Nuggets étaient en route pour Sombor, en Serbie, en passant par Munich puis Belgrade.

Les bases initiales du plan avaient été posées avant même qu’elles ne soient lancées.Les frères de Nikola, Nemanja et Strahinja, étaient aux États-Unis, mais ils ont approuvé – et aidé à faciliter – la surprise. Typiquement protecteur de son intersaison et de sa ville natale, Nikola ne voudrait normalement pas autant de visiteurs. Il aime dire aux gens où il sera pendant l’intersaison avant d’ajouter une mise en garde ironique : “Vous ne me trouverez pas.”

La décision, à cette occasion, ne lui appartenait pas. Les Nuggets auraient pu lui envoyer le trophée MVP sans fanfare, minimisant ainsi l’accomplissement. Ils voulaient le rendre spécial.

Avec des bottes sur le terrain en Serbie, le choix était évident. La femme de Nikola, Natalija, et son agent, Misko Raznatovic, étaient également de la partie. En dehors de la présentation elle-même, les pépites volaient par le siège de leur pantalon.

Une fois qu’ils ont atterri mercredi, Stojakovic, originaire de Belgrade, était le choix évident pour conduire les deux heures jusqu’à Sombor. Pour accueillir le groupe itinérant, l’équipement photo et le trophée lui-même, le groupe a opté pour une camionnette Sprinter. Malone a monté un fusil de chasse, tandis que Stojakovic, un passionné d’histoire, naviguait sur les routes lentes à voie unique et racontait l’histoire des villes.

Le gouverneur des Nuggets, Josh Kroenke, a atterri presque au même moment. Sur le chemin de Sombor, son groupe était légèrement en avance sur la camionnette et a attendu à une station-service près de l’écurie de Jokic que le groupe se réunisse. C’est là que le groupe a tous enfilé des T-shirts assortis.

“Certaines personnes veulent vous voir échouer”, disaient les chemises. “Les décevoir.”

Enthousiaste et énergique, Connelly a encouragé Nicolai, le caméraman, à commencer à documenter.

“C’est génial”, a déclaré Connelly. “Nous sommes dans une station-service en Serbie en ce moment, mec !”

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Alors que le groupe se précipitait vers les écuries de Jokic mercredi après-midi, il restait à peine 10 minutes à perdre. L’équipage en décalage horaire, bourré d’adrénaline, avait réussi.

Lorsque Jokic a tourné le coin sur son trotteur, il était déjà sérénadé par une chanson traditionnelle serbe. Les musiciens, jouant un air sur un long voyage à cheval, étaient des amis de la famille Jokic.

Le sourire du MVP rayonnait à 30 pieds de distance. Au moment où il s’est approché, des larmes coulaient sous ses lunettes de soleil.

“Vous ne voyez pas Nikola devenir émotif”, a déclaré Malone. “C’est, pour moi, ce moment, ce qui le rendait spécial. … C’était tellement pur.

Entre ses chaussettes noires, son débardeur Nike et son casque d’équitation, cela a peut-être été le couronnement le plus modeste de l’histoire de la NBA. En d’autres termes, parfaitement Jokic.

Nikola Jokic pose pour une photo après avoir reçu son deuxième prix consécutif de MVP NBA par le personnel des Nuggets en Serbie.

Photo fournie par Nick O’Hayre, Denver Nuggets

Nikola Jokic pose pour une photo après avoir reçu son deuxième prix consécutif de MVP NBA par le personnel des Nuggets en Serbie.

“D’une manière ou d’une autre, tout s’est passé sans effort”, a déclaré Nebojsa Vagic, le parrain de Jokic. « C’est très difficile à expliquer. C’est très émouvant. … Je vais m’en souvenir – je ne veux pas paraître poétique – mais probablement pour toujours. Il faisait beau, c’était de la bonne musique, son cheval et l’entraîneur entraient dans l’écurie et tout était si proche de la perfection. Il était ravi de voir tous ces gars des États-Unis. … C’était tout simplement fantastique.”

La scène a évoqué un côté rare de Jokic et a incité de nombreux membres du groupe itinérant à devenir également émotifs.

“Ils ne sont tout simplement pas venus au coin de la rue”, a déclaré Vagic. “Ils venaient de l’autre partie de la planète.”

Le groupe s’est assis dans les écuries en buvant de la bière et du Rakija avant de se rendre dans un restaurant de ferme isolé, connu en serbe sous le nom de Salas. Les parents de Nikola, qui étaient sur place pour la surprise, avaient préparé la pâte à tartiner. Après le dîner, le plan était de retourner aux écuries pour son interview TNT. Mais après la surprise de la journée, l’interview était la dernière chose à laquelle pensait Jokic.

“Les gars qui travaillaient le plus dur là-bas étaient les trois musiciens”, a déclaré Malone. “Ils n’ont jamais arrêté de jouer. … Pendant que nous faisons la fête et que nous chantons et que nous dansons et que nous buvons, c’est de la bière – qu’ils appellent pivo – et c’est Rakija. La prochaine chose que vous savez, Nick dit: “Hey Joker, nous devons retourner aux écuries pour votre entretien.” Et le visage de Nikola, c’était classique. Il dit : ‘Frère, je suis ivre. Je ne peux pas interviewer pour le moment. “

Jokic a demandé s’ils pouvaient reporter au lendemain. Cela n’arrivait pas.

“Ernie Johnson nous attend”, a raconté Malone.

Nikola Jokic attend son interview télévisée nationale avec Ernie Johnson de TNT à Sombor, en Serbie.

Photo fournie par Nick O’Hayre, Denver Nuggets

Nikola Jokic attend son interview télévisée nationale avec Ernie Johnson de TNT à Sombor, en Serbie.

L’ensemble du groupe a fait la navette vers les écuries où ils ont préparé la modeste toile de fond pour un public national : son cheval préféré, Dream Catcher, en arrière-plan et le soleil se couchant lors d’une parfaite soirée Sombor.

Tout était pittoresque et sans faille jusqu’à ce que le WiFi sur l’écurie à distance de Jokic soit coupé. Connelly, Malone et Kroenke pris dans le chaos. Pendant 20 minutes troublantes, il n’était pas clair si l’interview de Jokic avec TNT allait avoir lieu.

Au bénéfice du monde, il l’a fait.

“C’était tellement organique”, a déclaré Connelly. “C’était exactement ce qu’il voulait.”

De retour à la ferme après l’interview de TNT, plusieurs, dont Jokic, ont averti ses visiteurs des effets puissants de Rakija. Tous n’ont pas tenu compte du message de mise en garde.

Mais au fur et à mesure que la nuit avançait, avec Jokic chantant des airs traditionnels serbes et Stojakovic traduisant, cela s’est transformé en une soirée émouvante et inoubliable pour le cercle restreint de Jokic.

“Cela n’a rien à voir avec la NBA, avec la célébrité”, a déclaré Stojakovic. “Tu es si heureuse de faire partie de l’histoire.”

Malone a ajouté: “Je lui ai dit cela ce jour-là. ‘Ce dont je suis plus fier que tout, Nikola, ce ne sont pas les MVP, pas les victoires, c’est qu’en sept ans que je suis avec toi, je t’ai vu grandir, je t’ai vu mature, mais au fond de toi, dans ton cœur, tu n’as pas changé. Vous n’avez pas permis à la renommée, au succès, à l’argent de changer qui vous êtes.

Même Kroenke, se délectant de l’après-midi spontané, a dansé sur le « Kolo », la danse folklorique nationale de Serbie.

“Il souriait tout le temps”, a déclaré Vagic, “comme si j’avais une crampe au visage.”

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Une affiche célébrant Nikola Jokic est accrochée à un immeuble en Serbie.  (Photo fournie par Nick OÕHayre, Denver Nuggets)
Une bannière célébrant Nikola Jokic est accrochée à un immeuble en Serbie. (Photo fournie par Nick O’Hayre, Denver Nuggets)

Jeudi, Jokic devait tenir sa conférence de presse MVP, mais en raison du décalage horaire de huit heures, la plupart des voyageurs avaient une journée à tuer.

Les Serbes sont connus pour être hospitaliers et Jokic était plus qu’heureux de montrer la beauté tranquille de Sombor. Le groupe a déjeuné au bord d’un lac, en mangeant l’un des plats préférés de Jokic : le ragoût de poisson traditionnel.

Pendant ce temps, Kroenke, Connelly et Malone sont partis pour Londres en prévision du match Tottenham-Arsenal du jour. Les deux derniers se sont assis dans la section vulgaire à l’extérieur alors qu’Arsenal, l’équipe de Premier League de Kroenke, s’est incliné 3-0 face à son plus grand rival.

Mais de retour à Sombor, Jokic était ravi de partager son spot de glace préféré avec ceux qui restaient. Au-delà de la friandise elle-même, c’était l’occasion pour Jokic d’ouvrir son monde à ses amis américains. Le magasin de crème glacée était un endroit où Jokic se rendait depuis des années. Il y était connu bien avant de devenir l’un des plus grands basketteurs du monde.

“C’est la même personne”, a déclaré Stojakovic.

À 17 h, heure locale (et 9 h MT), les Nuggets avaient préparé Jokic pour sa conférence de presse Zoom dans la maison isolée de sa famille au bord de la rivière. Alors que Jokic était assis devant la caméra, pieds nus et vêtu d’un débardeur et d’un short, derrière lui se trouvait un vaste paysage verdoyant. C’était une parfaite encapsulation de Sombor, considérée comme la ville la plus verte de Serbie.

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