Équité salariale dans le sport féminin : comment la WNBA joue le jeu long

LOS ANGELES – Katie Lou Samuelson avait les chaussures parfaites pour marquer l’anniversaire du titre IX. Avant le match à domicile des Sparks contre le Chicago Sky le 23 juin, Samuelson a déballé du papier de soie blanc dans une boîte à chaussures noire pour révéler sa paire de baskets Puma décorées sur mesure.

“Payez les femmes athlètes”, proclamaient les chaussures de Samuelson dans une police blanche en gras sur un fond noir.

Les baskets comprenaient une marque pour l’anniversaire du titre IX à l’arrière de la chaussure gauche et les initiales et le maillot n ° 42 de Brittney Griner à droite.

La détention et la condamnation du centre Phoenix Mercury en Russie pour possession de cannabis sont devenues un symbole du problème d’équité salariale qui afflige la WNBA, où même des stars comme Griner – championne de la WNBA, double médaillée d’or olympique et huit fois All-Star – voyager à l’étranger pendant leur intersaison WNBA pour des salaires valant plus de quatre ou cinq fois ce qu’ils gagnent chez eux.

Les ligues internationales, établies des décennies avant la WNBA de 26 ans, ont longtemps été des bouées de sauvetage financières pour les joueurs américains qui passent cinq mois devant les foules de leur pays d’origine, puis s’envolent pour des saisons de sept mois en Turquie, en Espagne, en Russie, en Chine ou en Australie. .

Les lieux exotiques et les jours de paie massifs se font au détriment de la participation à des événements majeurs comme les mariages et les anniversaires ou du temps passé avec des êtres chers, sans parler de l’usure supplémentaire du corps d’un joueur.

Samuelson, qui joue également en Espagne, peut imaginer un avenir pour la WNBA lorsque les joueurs ne sont pas aussi obligés de jouer à l’étranger, mais c’est encore loin. La saison régulière de la WNBA devrait probablement durer plus de quatre ou cinq mois. Les listes devraient passer de 12 joueurs. Les salaires devraient augmenter.

Les étapes pour réduire l’écart de rémunération commencent par la croissance de la WNBA, une responsabilité partagée par la ligue, les joueurs et les agents.

“En tant que femmes dans le sport, nous devons jouer sur le long terme”, a déclaré Allison Galer, dont la liste de clients dans son agence Disrupt the Game comprend les Sparks Chiney Ogwumike, l’attaquante de Washington Elizabeth Williams et la recrue en titre de l’année Michaela Onyenwere.

L’augmentation des cotes d’écoute et des ventes de marchandises indique que la WNBA gagne en popularité. Il s’agit d’un boom récent, trouvant son origine à Bradenton, en Floride, où la WNBA a tenu sa saison de bulles pandémiques en 2020. L’année désastreuse a eu une doublure argentée pour la WNBA. L’audience des finales de la WNBA a augmenté de 15% par rapport à l’année précédente, alors que presque toutes les autres ligues connaissaient une baisse significative de l’audience. En dehors du terrain, le plaidoyer sans vergogne des joueurs pour Breonna Taylor, Black Lives Matter et le droit de vote a renforcé l’image de la WNBA en tant que leader de la justice sociale.

De nombreuses entreprises défendent la diversité, l’équité et l’inclusion dans le sillage de 2020, ce qui devrait faire de la WNBA et de ses joueurs des cibles privilégiées pour les accords d’approbation de marques cherchant à se connecter avec des clients plus jeunes, férus de numérique et à prédominance féminine.

“Nous sommes la ligue qui [says] mettez votre argent où votre bouche est », a déclaré la commissaire de la WNBA, Cathy Engelbert.

Une statistique souvent répétée de Women in Sport indique que seulement 0,4% du parrainage sportif total entre 2011 et 2013 est allé aux femmes. Ce petit morceau est généralement dominé par des athlètes qui jouent dans des sports individuels.

Naomi Osaka et Serena Williams étaient les seules athlètes féminines dans le top 50 de Forbes cette année, Osaka, âgée de 24 ans, étant l’athlète féminine la mieux payée au monde. Ses revenus totaux estimés à 59,2 millions de dollars se classaient au 19e rang au classement général, et 58 millions de dollars provenaient d’accords hors cour. Williams a gagné 45 millions de dollars sur ses 45,3 millions de dollars hors du terrain et s’est classée 31e.

L’athlète féminine la mieux rémunérée est une joueuse de tennis chaque année depuis que Forbes a commencé à suivre les données en 1990, renforçant un écosystème qui sous-estime les femmes dans les sports d’équipe, a déclaré Engelbert.

“Avant que j’aie fini”, a-t-elle ajouté, “nous allons changer le modèle d’évaluation cassé.”

La WNBA est évaluée à plus d’un milliard de dollars, un pic dû à une récente augmentation de capital de 75 millions de dollars. L’argent de deux douzaines d’investisseurs a été la plus importante levée de fonds jamais réalisée pour une propriété sportive féminine.

L’argent sera déployé sur trois à cinq ans, a déclaré Engelbert. Il est destiné à l’élévation de la marque et au marketing ; mondialisation de la WNBA ; l’innovation et la croissance des points de contact avec les consommateurs ; et le capital humain et l’optimisation opérationnelle, selon un communiqué de la ligue annonçant la transaction.

Là où ça n’ira pas, c’est dans les salaires des joueurs.

Bien que la convention collective de 2020 ait garanti plusieurs avantages comme des salaires à six chiffres en moyenne, un salaire plus élevé pour les joueuses vedettes et un congé de maternité entièrement payé, les joueuses n’ont pas encore obtenu un partage égal des revenus.

Les joueurs de la WNBA ne sont assurés que d’une répartition 50-50 des revenus si la ligue atteint des objectifs prescrits mais non divulgués. La WNBA a réalisé un chiffre d’affaires estimé à 60 millions de dollars en 2018, selon Forbes. La NBA, 50 ans plus âgée, a récolté 7,4 milliards de dollars cette année-là et s’est vanté de 10 milliards de dollars de revenus cette année.

La double tâche d’augmenter les revenus et de modifier la CBA, qui s’étend jusqu’en 2027, rend peu probable que l’augmentation des salaires des joueurs soit le prochain domaine à tomber dans la lutte pour l’équité salariale de la WNBA.

“Tout le monde veut aller directement au salaire”, a déclaré Samuelson, un ancien choix n ° 4 au classement général qui a joué dans quatre équipes au cours de ses quatre années dans la WNBA. “Mais il y a tellement de choses différentes qui doivent être des tremplins avant que cela n’arrive aussi.”

Outre l’augmentation de la rémunération, les joueurs soulignent des problèmes tels que le manque de vols charters – en particulier pendant cette saison compressée où les équipes jouent souvent des matchs tous les deux jours – ou des installations d’entraînement. Les Sparks ont partagé leur temps d’entraînement entre trois sites cette saison : une location de salle de sport à Torrance, le Galen Center de l’USC et la Crypto.com Arena, où ils jouent également.

Les meilleures ligues étrangères répondent à ces demandes hors du terrain. Non seulement les joueurs sont bien payés, mais ils jouent parmi la compétition d’élite tout en perfectionnant leurs compétences. Les opportunités de développement sont particulièrement importantes pour les jeunes joueurs qui ont un temps de jeu limité dans la WNBA, qui n’a pas d’équipes d’entraînement ni de ligue de développement. Les équipes les plus riches, y compris l’UMMC Ekaterinburg de Griner qui est contrôlée par une paire d’oligarques russes, sont connues pour installer des joueurs avec leurs propres appartements, des services de voiture privée et des hébergements de voyage de luxe.

Mais les opportunités de jouer à l’étranger diminuent, a déclaré Galer. Elle ne pense pas qu’un agent enverra un joueur américain en Russie à la lumière de la détention de Griner, de la guerre en Ukraine et de la suspension par l’Euroligue des meilleures équipes russes UMMC Ekaterinbourg, Dynamo Koursk et MBA Moscou. Le COVID-19 a également paralysé le marché étranger.

Avec la stagnation des salaires de la WNBA, “il y a beaucoup plus de poids sur les parrainages et les partenariats de marque”, a déclaré l’attaquant des Sparks Nneka Ogwumike.

Recréer le plan de parrainage pour les joueurs de la WNBA nécessite de l’agitation et des efforts intentionnels de création de marque de la part des agents de joueurs individuels et de la ligue. Dès son premier jour en tant que commissaire en 2019, Engelbert a déclaré que la WNBA avait un “problème de marketing”. Pour aider à le résoudre, elle a tenté d’encourager les joueurs à rester aux États-Unis pendant l’intersaison en échange d’accords de marketing de ligue qui prévoient une compensation pour la participation à des campagnes publicitaires avec des partenaires de la WNBA.

L’espoir est de transformer des joueurs tels que le joueur le plus précieux de la ligue en titre Jonquel Jones et le MVP des finales de la WNBA Kahleah Copper en noms connus. Mais ces stars ont joué à l’étranger l’année dernière, Jones jouant pour l’UMMC Ekaterinbourg russe, le même club que Griner. Copper a été nommé MVP de la meilleure ligue espagnole et de l’Euroligue.

L’argent du marketing offert par la WNBA ne peut pas encore compenser la différence d’un contrat à l’étranger qui rapporte entre 10 000 et 15 000 dollars par mois.

“Est-il préférable que les joueurs soient ici à des fins de commercialisation? Bien sûr”, a déclaré Galer. “Mais le pot ne grossit pas nécessairement pour chaque joueur s’il reste ici.”

Engelbert a déclaré qu’elle ne fermerait jamais les opportunités à l’étranger pour les joueurs, mais voulait qu’ils donnent la priorité à la WNBA et que la ligue rende cela financièrement intéressant. Debout derrière un podium le week-end All-Star, Engelbert a célébré les progrès réalisés dans ce dernier.

Lors d’une conférence de presse à Chicago lors de l’événement de mi-saison de la ligue, le commissaire a annoncé qu’un montant supplémentaire de 1,5 million de dollars serait disponible pour les joueurs du pool d’accords de marketing de la ligue. Des vols charters pour les finales de la WNBA étaient en route. Le pool de bonus des séries éliminatoires a augmenté d’environ 50% pour atteindre 500 000 $.

“Nous essayons juste de nous éloigner”, a-t-elle déclaré lors de l’événement.

Engelbert a répété la phrase en décrivant le parcours de la WNBA vers l’équité salariale. Personne ne peut simplement résoudre le problème avec une déclaration radicale, mais les progrès récents poussent le commissaire, les joueurs et les agents vers un avenir radieux.

Nneka Ogwumike a déclaré qu’elle espérait “qu’il ne faudra pas beaucoup plus de temps pour voir les salaires minimums à six chiffres”.

Et Engelbert recherche déjà des villes pour des équipes d’expansion potentielles qui se lanceront en 2024 ou 2025.

“Nous ne montons qu’à partir d’ici”, a déclaré Galer. “Nous n’avons qu’à le construire.”

©2022 Los Angeles Times. Visitez latimes.com. Distribué par Tribune Content Agency, LLC.

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