Dans le “ jeu de pouces ” angoissant, les faux pas en avantage numérique des Maple Leafs piqueront le plus

TORONTO – Il y a un an, lorsque ses Maple Leafs de Toronto se sont retrouvés du mauvais côté d’une défaite dans le match 7, leur candidature au premier tour s’est terminée sans gloire, « frustré et dévasté », c’est ainsi qu’Auston Matthews a décrit où se trouvait son esprit.

Samedi soir, debout dans les entrailles de la Scotiabank Arena, une casquette bleu marine enfoncée sur les yeux, le jeune Leaf avait l’air d’un homme qui venait de se servir une dose encore plus angoissante des deux.

“C’est un jeu de pouces”, a déclaré Matthews, les cheveux encore trempés par une défaite durement disputée dans le match 7 contre le champion en titre Tampa Bay Lightning. « Malheureusement, nous sommes du mauvais côté des choses ce soir. C’est vraiment frustrant. C’est vraiment décevant. Mais je pensais que tous les gars là-bas ont concouru et ont tout donné.

“En fin de compte, ils ont fait un jeu de plus que nous et ils ont réussi à gagner le match.”

Dans une série qui oscille comme un pendule entre deux équipes avec suffisamment de perspicacité offensive pour faire grimper les scores, la finale a pris ce va-et-vient grand ouvert et l’a attrapé dans un étau, les clubs broyant à travers un rongeur d’ongle qui blesse jusqu’à 2-1 Bolts gagnent.

À trois reprises au cours de son post-mortem d’après-match, Matthews a mentionné cette dure réalité, le fait qu’elle restera gravée dans son esprit pendant les mois et les semaines à venir : “C’est un jeu de pouces.” Un jeu de jeux qui casse juste un souffle d’une façon ou d’une autre, une rondelle tombant juste à portée de main ou roulant juste devant.

C’est le fait que tout semblait si accessible, si facile à saisir, qui fera de cette perte la plus difficile à digérer pour ces Leafs. Et que ce club soit tombé aux mains d’une équipe que beaucoup avaient considérée comme l’éventuel vainqueur, une équipe que personne n’a battue en séries éliminatoires en plus de deux ans, ne diminue pas la piqûre – cela ne fait que la rendre plus nette.

« Ce sont les champions consécutifs de la coupe Stanley juste là. C’est une équipe qui a également traversé beaucoup de choses – elle a subi de nombreuses défaites difficiles, des chagrins d’amour, et elle a grimpé au sommet deux années de suite maintenant. Nous sommes juste là », a déclaré Matthews, sa voix se brisant sur ces derniers mots. “Nous sommes juste là.”

Son capitaine a fait écho au sentiment.

« C’est un match de hockey serré. Nous n’avons tout simplement pas fait un jeu de plus », a déclaré John Tavares à propos de la finale de samedi. « Les gars ont concouru. C’est juste, c’est difficile à expliquer. C’est évidemment frustrant. Difficile à comprendre. Surtout les occasions que nous avons eues ces deux derniers matchs.

Quand Tavares, Matthews et le reste de leur groupe lavent enfin l’agonie de ce moment, quand ils se réunissent à nouveau pour disséquer comment tout s’est mal passé, encore une fois, et où ils auraient pu pousser un peu plus pour briser la défense champions, une occasion manquée occupera une place importante.

Après que les premiers jours de cette série aient vu des équipes spéciales jouer à la tête du jeu de discussion après match, c’est là, dans cette même poche du chaos sur glace, que Toronto a laissé celui-ci s’échapper. À trois reprises samedi soir, les Maple Leafs ont envoyé leur meilleure unité de jeu de puissance parsemée d’étoiles sur les planches – celle qui a dominé pendant la majorité des 82 matchs précédant ces séries éliminatoires, celle qui a terminé l’année comme le plus prolifique du jeu, celui qui présente le buteur le plus prolifique du jeu.

Et trois fois, ils sont revenus sur le banc les mains vides, ces chiffres éclairés sur le tableau de bord inchangés.

Les chances ont commencé tôt. Alors que le score était encore égal à 0-0 en première période, c’est Toronto qui a reçu le premier appel dans un match qui a vu les officiels garder les sifflets cachés pendant la majeure partie de la soirée. Ils ne pouvaient pas percer. Au lieu de cela, ce sont les Bolts qui ont changé le tableau de bord en premier, Nick Paul marquant le premier but en séries éliminatoires de sa carrière vers la fin de cette période d’ouverture.

Dès le quart de travail suivant, Toronto a obtenu un autre coup de pied à l’avantage masculin, un cadeau d’une chance pour une réponse rapide avant que la première période ne soit dans les livres. Pourtant, ils ont été tenus à distance. Et après une pause pour reprendre leur souffle, comploter et comploter, l’équipe de Sheldon Keefe a ouvert la période suivante avec les 35 dernières secondes de ce temps de jeu de puissance pour travailler. Mais les Bolts n’ont pas bougé.

Pourtant, les opportunités se sont présentées. Au début de la troisième, avec Toronto à la traîne 2-1, le match revenant dans une impasse, aucune équipe n’abandonnant un pouce, un autre en or est tombé sur leur chemin. Une autre chance pour l’équipe locale d’éviter l’impasse et de faire preuve de créativité, de mettre un pied dans la porte qui venait à peine de grincer, et peut-être simplement de la renverser.

Récapitulez chaque entraînement d’octobre au samedi matin, chaque session dans la salle vidéo, chaque répétition des matchs de saison régulière pour préparer cette équipe à la vraie chose – tout se résumait à ce moment. Cinq contre quatre, un coup loin, la saison est en jeu.

Pourtant, contre les meilleurs des Maple Leafs, les champions en titre ont tenu le fort. Les chiffres qui se profilent au-dessus n’ont pas bougé. Et la nuit s’est terminée en lignes de poignée de main.

Ce n’était pas faute d’avoir essayé.

Revenez au film et vous verrez Matthews et William Nylander tirer des coups de chaque côté de la zone lors de cette première opportunité d’avantage humain, Tavares en déviant presque un autre devant. Vous verrez Marner mettre en place Michael Bunting et Ilya Mikheyev pour un coup de cœur dans les dernières secondes du cadre du milieu, sur cette deuxième occasion. Vous verrez un assaut sans merci lors de cette finale très importante – un regard de Matthews, un tir ponctuel de Nylander, une mêlée devant le filet avec les n ° 91 et 16 essayant de rentrer à la maison, un tir de Morgan Rielly, essayant de marquer son deuxième du match, puis plus de Nylander, plus de TJ Brodie, plus de Mikheyev.

Les vétérans de Jon Cooper – celui qui se tient debout dans la cage, en particulier – ont rencontré le moment et ont tenu juste assez.

C’est un jeu de pouces.

« Nous avons eu des regards. Nous avons eu des occasions », a déclaré Marner à la fin de la soirée, semblant tout aussi brisé et rejeté que son compagnon de trio. « Il n’est pas entré. C’est juste décevant.

C’est à cause de la façon dont ces opportunités se sont présentées que naviguer exactement où ces Maple Leafs vont à partir d’ici ne sera pas une tâche simple. Vous pouvez regarder le roulement année après année des chagrins d’amour et l’empilement des plafonds salariaux du noyau de haut vol de Toronto. Vous pouvez regarder ces trois occasions en or qui les ont tous réunis sur les planches dans le match le plus important de la saison, qui n’ont pas porté leurs fruits.

Mais si vous regardez d’assez près, vous verrez que, contrairement aux années passées, cette fois, les dirigeants ont mené.

Matthews a commencé comme une force dans le match 1 et s’est battu jusqu’à la fin dans le match 7. Tavares et Nylander ont pris vie lorsque leur équipe avait le plus besoin d’eux, dans les parties les plus difficiles de cette série. Rielly a marqué le seul but de son équipe le soir de la fin de leur saison. Et c’est Marner, de l’ouverture de la mise en jeu au coup de sifflet final, qui a continué à mettre son équipe en position pour obtenir le rebond dont elle rêvait, son tissage sans effort à travers les corps des Bolts attirant les deux derniers appels qui ont mis Toronto en supériorité numérique, et leur permettant d’infiltrer la zone de Tampa pour obtenir leurs chances, encore et encore et encore.

“Parfois, c’est juste une question de timing”, a déclaré Tavares, essayant de comprendre lui-même. Faire jouer la touche au bon moment. Et nous l’avons fait à plusieurs reprises. Nos opportunités dans le match 6, beaucoup de regards. Ce soir, ligotez-le, et nous y sommes. Avait des regards dans le troisième. Ils ont bloqué beaucoup de tirs – c’était évidemment difficile d’atteindre le filet et nous devions trouver un moyen.

“Vous voyez pourquoi ils ont gagné et fait ce qu’ils ont fait.”

En fin de compte, c’était la différence. Dans ce jeu de pouces, c’était le dernier pouce. Pedigree de championnat, état d’esprit de championnat. Cette capacité étrange et intangible de naviguer collectivement dans le moment, de sorte qu’il vous tombe dessus, juste un peu.

“Ce n’est tout simplement pas facile à cette période de l’année”, a déclaré Steven Stamkos, capitaine des vainqueurs, après avoir clôturé ce chapitre de sept matchs dans sa ville natale.

« Ils ont tout. C’est juste que nous avons tout aussi.

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