Bill Russell a battu Tom Gola de La Salle avant de tourmenter Wilt Chamberlain et les Warriors et 76ers

C’est un témoignage de Bill Russell que l’un des aspects les plus sous-estimés de sa vie est qu’il a révolutionné le basket-ball universitaire. Son travail et son activisme au sein du mouvement des droits civiques, sa carrière remarquable avec les Celtics de Boston, son statut bien mérité de plus grand vainqueur des sports d’équipe nord-américains : ces qualités et réalisations ont été répertoriées et louées, à juste titre, au lendemain de sa mort dimanche dernier. Ils ont également donné à son décès une résonance à Philadelphie, tout comme son rôle d’adversaire de deux des légendes du basket-ball de la ville. L’un d’eux était son Hector le jour où il a changé un sport pour toujours.

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Pour ceux qui ont grandi avec les Warriors ou les 76ers, Russell était un type particulier de rival. Il possédait un immatériel, sans nom… quelque chose — Une volonté de vaincre insurpassable ? dure? Désintéressement ? Tous ces attributs et plus encore ? – que Wilt Chamberlain n’avait pas et que les adversaires des Celtics n’ont pas pu vaincre. Red Auerbach allumait un cigare de victoire et jubilait, ce qui le rendait facile à détester, mais il n’y avait rien à voir avec Russell mais reconnaissait sa grandeur, en particulier sa capacité à améliorer la performance collective de ses coéquipiers, et le respectait pour cela.

Avant de battre sept fois les Warriors et les Sixers en séries éliminatoires et de remporter ces 11 championnats au cours de ses 13 saisons NBA, Russell a détrôné le roi des cerceaux universitaires – le roi des cerceaux universitaires de Philadelphie, le roi des cerceaux universitaires nationaux.

Plus de 70 ans se sont écoulés depuis Tom Gola est devenu le sauveur d’un sport qui avait besoin d’être sauvé, il est donc difficile maintenant d’apprécier son impact. Mais c’était tangible et significatif. Lorsque Gola a mené La Salle au championnat NIT de 1952 au Madison Square Garden – à une époque où le NIT était plus prestigieux que le tournoi NCAA – cela a marqué le moment où le basket-ball universitaire a commencé à se nettoyer des scandales de rasage de points, en grande partie dans les écoles. basé à New York, qui avait camouflé le sport.

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Gola était le parfait poster boy. C’était le fils d’un flic. Sa réputation était vierge. Il a joué dans un petit collège de sa ville natale. Il était beau et 6 pieds 6 pouces et ne ressemblait à aucun joueur qui l’avait précédé, en ce sens qu’il pouvait jouer n’importe quelle position sur le sol et l’a fait.

“Il était Magic Johnson”, a dit un jour le regretté écrivain et historien du basket-ball universitaire Bob Vetrone Sr., “sans le flair”.

Les magazines nationaux l’ont profilé et ont mis sa photo sur leurs couvertures. Il est apparu sur Le spectacle d’Ed Sullivan. Il terminera sa carrière collégiale avec 2 461 points et 2 201 rebonds ; cette dernière marque reste le record de la NCAA. La Salle a remporté le championnat national de 1954 et a de nouveau atteint le match pour le titre l’année suivante, où les Explorers 26-4 affronteraient une équipe avec une seule défaite : les Dons de San Francisco. Une équipe à laquelle personne dans tout le pays ne prêtait beaucoup d’attention. Une équipe, à l’époque où le basket-ball universitaire commençait à peine à s’intégrer, avec trois partants noirs, dont l’un était un centre junior qui mesurait 6 pieds 5 pouces et 158 ​​livres lorsqu’il est entré à l’USF et avait grandi de quatre pouces et mis sur plus de 50 livres de muscle au cours des deux années suivantes. Une équipe avec Bill Russell.

“La côte ouest n’était pas un facteur important dans le basket-ball de la NCAA”, a déclaré Gola a dit en 1989. « Les gens ne vont pas me croire, mais Bill Russell n’était pas un grand nom sur la côte Est. … Russell ne me connaissait pas, et je ne le connaissais pas. En fait, je n’avais jamais vu Bill Russell jusqu’à ce que nous nous rencontrions dans le hall de l’hôtel.”

Cette réunion a eu lieu le 19 mars 1955, jour du match pour le titre national, à l’hôtel de Kansas City où séjournaient les équipes de La Salle et de l’USF. Russell et l’entraîneur adjoint Ross Giudice ont dépassé Gola et l’entraîneur-chef de La Salle Ken Loeffler dans le hall.

“Eh bien, nous sommes honorés”, a déclaré Russell à Giudice. « Voici M. Gola.

“Vous le verrez beaucoup ce soir, les gars”, a déclaré Loeffler.

Pas assez. Parce que Gola était de facto le meneur de jeu de La Salle, Phil Woolpert, l’entraîneur-chef de l’USF, voulait limiter le temps que Russell passait à le garder, de peur que Gola n’éloigne Russell de la voie et du panier. Alors Woolpert a assigné le garde KC Jones pour couvrir Gola, ce qui a permis à Russell de se détacher de son homme et d’aider Jones. La stratégie a surpris Loeffler et les explorateurs et a fonctionné à merveille. Billy Packer, qui a passé plus de 30 ans en tant qu’analyste de basket-ball universitaire, avait alors 15 ans et était un passionné de Gola. Il écoutait le match à la radio et ne pouvait pas croire ce qu’il entendait.

“Le gars qui faisait le jeu n’arrêtait pas de parler de ce gars Russell qui bloquait les tirs de Tom Gola”, Packer Raconté John Feinstein pour le livre de Feinstein Last Dance : Dans les coulisses du Final Four. “Je pense, ‘C’est impossible. Personne ne peut faire ça à Gola. Qui est ce gars Russell? ‘”

C’est lui qui a terminé ce match avec 23 points et 25 rebonds, menant les Dons à une victoire facile 77-63. Qui, avec Jones, a forcé Gola à rater neuf de ses 15 tirs du terrain et l’a limité à 16 points. Qui a mené San Francisco à une séquence de 55 victoires consécutives, une saison sans défaite et un autre titre national en 1955-56. Qui a élevé le basket-ball universitaire au-dessus du bord. Qui a contraint la NCAA à modifier ses règles, élargissant la voie de six pieds à 12 pieds et interdisant les gardiens de but offensifs.

Gola a aidé à reconstruire le sport. Russell a aidé à le redéfinir. Gola représentait où se trouvait le sport. Russell représentait où en serait le sport. C’est un aspect digne de l’héritage d’un homme digne.

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